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Estranha mortanidade de 384 baleias cinzentas na costa do México, Estados Unidos e Canadá

11 abril 2021 - 11h51Por Silvio Rodrigues

Entre 2019 e 2020, 384 baleias cinzentas foram encontradas mortas em águas canadenses, americanas e principalmente mexicanas. Este é um evento de mortalidade incomum, semelhante a outro ocorrido em 1999 e 2000. Os cientistas acreditam que as baleias têm problemas para obter alimento e isso pode causar morte e problemas em sua reprodução.

Um grupo de cientistas descobriu um grande número de baleias cinzentas mortas (Eschrichtius robustus) na costa da América do Norte entre 2019 e 2020. Eles também encontraram espécimes com perda de peso, o que indica a diminuição de alimentos na rota migratória que fazem para o Alasca seria uma das causas do ocorrido.

Segundo estudo publicado pela Inter-Research Science Publisher e conduzido por pesquisadores de vários países, 384 baleias foram encontradas mortas nas costas, não só do México, mas também dos Estados Unidos e Canadá.

Esse fenômeno, conhecido como Evento de Mortalidade Incomum (UME), é semelhante a outro ocorrido entre 1999 e 2000, quando se “especulou” que teria sido causado pelas baleias cinzentas que estavam morrendo de fome. Apesar do passar dos anos, a equipe científica não conseguiu chegar a uma conclusão definitiva e ainda está tentando determinar exatamente o que aconteceu e o que causou a diminuição dos alimentos.

Cerca de metade das baleias que morreram no recente evento foram encontradas em território mexicano, a maioria delas nas proximidades de duas lagoas denominadas Ojo de Liebre e Guerrero Negro, dois dos principais locais de chegada de baleias ao país e localizados no município de estado da Baja Califórnia.

Imagens de baleias cinzentas divulgadas na Internet. Fotos tiradas com drones durante 2017, 2018 e 2019 pelos pesquisadores Fredrik Chistiansen, Fabián Rodríguez e Hunter Warick em Laguna San Ignacio, no Pacífico mexicano.

Imagens de baleias cinzentas divulgadas na Internet. Fotos tiradas com drones durante 2017, 2018 e 2019 pelos pesquisadores Fredrik Chistiansen, Fabián Rodríguez e Hunter Warick em Laguna San Ignacio, no Pacífico mexicano.

A mortalidade veio depois que a população desses grandes mamíferos aquáticos já apresentava sinais de fraqueza. Os cientistas obtiveram imagens mostrando sinais de perda de peso nas baleias. As fotografias foram tiradas entre 2017 e 2019, na costa mexicana; ou seja, nos anos anteriores à mortalidade anunciada em 2021 por meio deste estudo. Os registros, obtidos com zangões, são de espécimes de diferentes idades e características: bezerros, juvenis, adultos e fêmeas em lactação.

Possíveis causas da morte em massa

A bióloga Mariana Reyna, cientista de Oceanos e Pescarias da organização Oceana , explicou ao Mongabay Latam que a baleia cinza é o mamífero marinho que mais viaja, percorrendo praticamente toda a costa do Pacífico da América do Norte todos os anos, de ida e volta.

É um trecho de aproximadamente 9.000 quilômetros onde procuram por alimento enquanto fazem roteiros próximos em águas rasas e próximos à costa. “Eles se alimentam de invertebrados ao longo de sua rota de migração. Algumas baleias não fazem isso, mas o cinza é um outlier. Por isso é importante que cheguem perto da costa ”, afirma o especialista.

As baleias cinzentas viajam cerca de 18.000 quilômetros por ano se alimentando perto da costa. Foto: Oceana.

O pesquisador da Universidade Autônoma de Baja California Sur, Jorge Urbán Ramírez, que também é um dos autores do estudo, explicou à mídia local que embora as causas da morte não sejam conhecidas, a comunidade científica acredita que um dos motivos É o aumento da temperatura da água , que pode afetar os hábitos e comportamentos de algumas espécies que fazem parte de sua alimentação.

Segundo Urbán Ramírez, a população de baleias cinzentas no México caiu cerca de 30% , de 27.000 para 20.000 nos últimos quatro anos.

Existe algum antecedente que dê pistas sobre a causa da diminuição dos alimentos? Mariana Reyna garante que “muitos dos invertebrados de que se alimentam as baleias cinzentas estão no meio da cadeia alimentar. O que está acontecendo na base dessa cadeia alimentar é interessante. Podem ser mudanças de temperatura que afetam, por exemplo, o primeiro elo, que é o fitoplâncton [minúsculas algas]. Pode ser que algo esteja acontecendo no início ”.

As baleias cinzentas se reproduzem no Pacífico mexicano e viajam com seus filhotes para o norte do continente. Foto: Oceana.

Além disso, Reyna acrescenta que “embora as causas desta perda de volume corporal nas baleias não possam ser compreendidas, pode ser que esteja relacionada com uma diminuição na abundância de organismos [presas] que vivem ao longo da sua rota migratória”.

Para o especialista, a saúde e a mortalidade precárias registradas na população de baleias cinzentas podem ser uma mensagem clara sobre o estado dos ecossistemas por onde transitam na migração. “A baleia cinzenta pode estar atuando como um indicador da qualidade dos ecossistemas, de como está funcionando todo o ecossistema de sua rota migratória”, diz Reyna.

Efeitos no ciclo da baleia cinzenta

As lagoas costeiras do México são locais de agregação onde as baleias se acasalam e se reproduzem. Esses grandes animais chegam às costas mexicanas no início do inverno, em dezembro, e partem na primavera. Eles procuram o Golfo da Califórnia porque existem as condições ideais de alimentação e temperatura, além disso, podem se proteger melhor de possíveis ataques de baleias assassinas.

Baleia cinza (Eschrichtius robustus) no Santuário de Baleias de El Viszcaíno - Baja California, México. 

“Pode-se dizer que é uma baleia mexicana porque a maioria dos filhotes nasce no México”, diz a bióloga Mariana Reyna. As baleias que se acasalaram no ano anterior dão à luz em território mexicano, lá novos pares se formam e o ciclo se repete.

Embora a redução da massa corporal das baleias preocupe os cientistas, segundo o estudo, parece que essa diminuição não foi tão drástica e, portanto, não teve efeitos fatais nas baleias fêmeas. Na verdade, é o grupo que apresentou menor deterioração corporal, mas que “poderia ter reduzido sua amplitude reprodutiva ao prolongar seu tempo de recuperação pós-desmame”. Os autores do artigo científico acreditam que essa condição "poderia explicar o baixo número de mães com seus filhos, observado em Laguna San Ignacio (Baja California) em 2018 e 2019".

Outra conclusão do estudo refere-se aos grupos de baleias "juvenis e adultas", que chegam com menos reservas de energia nos lagos mexicanos e estima-se que "sua condição corporal reduzida pode ter estado perto de seu limite de sobrevivência". Isso explicaria a alta proporção de jovens e adultos entre os 384 espécimes mortos entre 2019 e 2020.

Segundo Reyna, as baleias não vão se reproduzir se não tiverem condições de energia suficientes e isso tem a ver com voltar a ganhar peso e volume. “Mesmo se cuidarmos bem deles, se as condições alimentares não forem boas, é sério”, diz.

A verdade é que mais pesquisas são necessárias, pois não há certeza total sobre o que aconteceu com as baleias. O artigo científico assegura que a causa da redução das condições corporais da baleia cinzenta é desconhecida e só ousa mencionar que a fome “possivelmente contribuiu para o evento incomum de mortalidade de 2019-2020”.

Este enorme mamífero aquático é uma espécie indispensável no Pacífico da América do Norte, pois não é apenas um elo vital no equilíbrio do ecossistema em que vive, mas também uma espécie “bandeira” e por atrair a atenção de projetos que ajudar a sua proteção, a conservação de muitos outros benefícios dos animais.

“As comunidades locais se conscientizaram da importância da conservação da baleia cinza. A mudança de visão nas sociedades que vivem do turismo tem sido importante ”, ressalta Reyna, acrescentando que“ seria muito triste se víssemos uma redução nas populações de baleias cinzentas no futuro devido a situações que não têm a ver diretamente com sua conservação [mas com as ameaças enfrentadas por suas presas] ”.

Imagem principal: A baleia cinzenta se tornou uma espécie de carro - chefe da conservação no norte do México. Foto: Oceana.